MP3, WAV, MP4 o DivX, así de importantes son los códecs de audio y vídeo

Para los archivos de audio y vídeo hemos ido conociendo diferentes códecs y formatos, a cada cual mejor. Es el programa responsable de la calidad del audio y vídeo que reproducimos, veamos los más importantes.

Con el paso del tiempo evolucionan tanto los formatos como los códec de vídeo y audio, generalmente ofreciendo una mejor calidad o una mayor compresión permitiendo que tanto la reproducción como la edición se hagan de forma más sencilla y cómoda.

Qué son los códecs

Códec es el diminutivo de “codificador – decodificador” y es el programa que comprime y descomprime un archivo de audio o vídeo. Digamos que es el sistema, el algoritmo, que decide cómo se comprimen los datos en el momento de guardarlos en una unidad de almacenamiento y cómo descomprimirlos en el momento de la reproducción. Este proceso supone que los archivos de audio y vídeo ocupen más o menos espacio y a la vez mantengan una calidad óptima (o al menos suficiente) de reproducción. Son usados a menudo en videollamadas y emisiones en vivo para comprimir la señal a la hora de transmitir por Internet y descomprimirla en los equipos de reproducción.

Cada uno comprime la información de forma diferente, a mayor reducción más rapidez de transmisión en la red o entre unidades de almacenamiento físicas. Como la pérdida de información no tiene por qué implicar pérdida de calidad en el mismo grado, los mejores son aquellos que limitan el tamaño de los archivos sin que se produzca una pérdida de calidad percibida demasiado notoria.

Diferencia entre códec y formato

Es normal que confundamos los términos códec y formato, puede decirse que es habitual. Por decirlo de manera sencilla, el formato es la estructura donde se alberga toda la información para dar forma al archivo.

Un formato musical permite que el archivo se reproduzca en unos reproductores o dispositivos concretos, pero también alberga el de audio, que es el que se encarga de codificar y decodificar el sonido (comprimirlo en el almacenamiento y descomprimirlo para la reproducción).

Lo mismo sucede con los códec de vídeo, es el programa que comprime la imagen con más o menos pérdida, es el responsable directo d ela resolución que ofrece un vídeo en el momento de la reproducción.

Características e importancia de los códec

Cada uno comprime la información de una manera que luego permite ofrecer mejor o peor calidad en la reproducción. Lo mismo sucede con el peso de esa información a mayor compresión menor peso de los archivos y mayor velocidad de transmisión a través de la red.

Audio

En el caso de los códec de audio se pueden dividir entre sistemas con pérdidas o sin pérdidas. Las compresiones con pérdidas se basan en la capacidad auditiva del ser humano. A la hora de comprimir un archivo de audio eliminan las frecuencias que el oído humano no puede percibir (inferiores a 20 Hz y superiores a 20 KHz. También filtran la cantidad de ruido para ofrecer sólo lo que es perceptible para nosotros en cada rango de frecuencias. Suelen ser los más utilizados puesto que siguen ofreciendo una alta calidad de sonido ocupando mucho menos espacio.

Según el servicio para el que se van a utilizar de emplean mayores o menores niveles de reducción. Cuando se trata de transmisiones en vivo la compresión suele ser mayor, como es el caso de la telefonía, el podcasting o las emisoras de radio por internet. Los que no ofrecen pérdidas ofrecen una mayor calidad de audio y se utilizan más habitualmente para la edición de audio, también suelen ser más pesados al ofrecer un menor grado de reducción de contenido.

Vídeo

Al igual que sucede con los formatos de audio, los archivos de vídeo también están comprimidos en el momento de editarlos y exportarlos en el formato elegido para que luego, cada reproductor o dispositivo, lo pueda descomprimir en la reproducción.

Los códec MPEG son muy utilizados desde la aparición de su primera versión. La primera versión ofrecía problemas a la hora de reproducirlo puesto que necesitaba de altos requisitos para ello. MPEG-4 por el contrario también comprime el audio y la imagen ofreciendo una buena calidad de reproducción con un alto grado de compatibilidad. Actualmente, el H.264 o MPEG-4 AVC es el más popular por su elevado nivel de compresión con pérdidas mínimas de calidad, lo cual permite la transmisión de vídeo de manera fluida a una alta resolución.

Códec de audio más importantes

Aunque el códec por excelencia ha sido el MP3 que todos conocemos existen otros que también han tenido su parte de popularidad y uso, sobre todo en las aplicaciones de podcasting y streaming musical.

MP3

Fue creado por ISO / IEC MPEG Audio Committe en 1993, pocos años antes del auge de la descarga de música por Internet. Se puede considerar como el primer formato de audio comprimido que ganó popularidad a nivel mundial.

A finales de los 90 y comienzos de los 2000 todos disponíamos de reproductores MP3 con 32 MB, 64 MB o 128 MB de capacidad, y es que una canción podía ocupar entre 3 y 6 Megas. La tasa de bits admitida (los KB por segundo que es capaz de reproducir) puede estar entre los 8 Kbps y los 320 Kbps. La limitación más conocida del MP3 es que no es multicanal.

mp3 codec

WMA

Es el algoritmo diseñado por Microsoft. Al final, tanto códecs como formatos podía ser una manera de popularizar una marca intentando establecerlo como el estándar.

Se lanzó en 1999 para hace competencia al MP3, aunque con poco éxito. Tiene la posibilidad de hacer una compresión con o sin perdida y el rango de Bitrate (tasa de bits) es mayor llegando hasta los 768 Kbps. El codificador Windows Media Audio puede reproducirse hasta en 8 canales en la versión Pro.

codec wma

WAV

Muchos lo recordaréis en los comienzos de los archivos musicales porque era muy popular. La pega es que no admitía compresión y, aunque ofrecía una gran calidad de sonido, sus archivos ocupaban demasiado tamaño y hacía que fueran complicados de manipular en algunas ocasiones. La calidad de audio sería comparable a la de cualquier CD musical.

Desarrollado conjuntamente por IBM y Microsoft en 1991 se destinaba para almacenar música y audios en el PC. Todos los efectos de sonido de Windows 95 venían codificados en WAV en archivos con formatos .WAV o .WAVE.

codec wav

AIFF

En la guerra por imponer cada marca su propio ecosistema o forma de desarrollar las nuevas tecnologías, Apple diseñó en 1988 el codificador – decodificador de audio AIFF (Audio Interchange File Format). Es el WAV de los Mac, no comprime la información y que ofrece calidad de CD.

La mayoría de los códec AIFF trabajan con el formato PCM, aunque este formato también es compatible con Windows. Es muy utilizado para trabajar con archivos sin reducción y cuando se necesite una alta calidad de reproducción, aunque el hecho de no estar comprimido ofrece las limitaciones típicas de transferencia de datos.

codec aiff

AAC

Los desarrolladores del MP3 sacaron a la luz cuatro años después de su lanzamiento el códec AAC. La compresión es mucho mayor, lo cual facilitaba la transmisión por la red con los anchos de banda limitados a 56 Kbps de la época. Sin embargo, la calidad de audio dejaba mucho que desear.

Este formato ofrece reproducción multicanal (hasta 28 canales) y tasas de bits de hasta 529 Kbps.

codec aac

FLAC

Desarrollado por xiph.org Foundation en 2001 en código abierto, este codificador ofrece una compresión sin pérdidas y tasa de bits variable, es decir, se adapta al tipo de información ofreciendo una tasa óptima en cada momento.

El hecho de haber sido desarrollado en código abierto hace que sea un códec muy útil para desarrolladores de software que buscan una codificación que ofrezca una calidad óptima con una reduccion adecuada. El rango de Bitrate es de 4 – 32 Kbps y admite hasta 8 canales.

codec flac

OGG Vorbis

Este es otro codificador – decodificador realizado en código abierto por la misma organización xiph.org y lanzado en el año 2000. Comprime la información eliminando datos innecesarios de forma que facilita su transmisión, especialmente eficaz cuando se reproduce a través de dispositivos conectados por Bluetooth.

Tampoco es un sistema demasiado extendido puesto que la compresión y la calidad de MP3 y AAC eran más eficientes.

codec ogg vorbis

Códec de vídeo más importantes

Si bien en los 90 y 2000 el fuerte era la distribución de música por Internet, en las siguientes décadas el vídeo es el formato rey del contenido audiovisual, por lo que el desarrollo de códec que ofrezcan altos niveles de compresión con calidades suficientes ha sido importante en los últimos años.

MPEG-4

Este compresor de vídeo trabaja habitualmente con el formato MP4 y es uno de los más populares del mundo porque realiza una buena compresión sobre los formatos ofreciendo una alta calidad en audio y resolución de imagen.

Es muy parecido al formato MOV de Quicktime pero ofrece mayores niveles de compresión que facilita la transmisión de datos en Internet.

logo de mp4

DivX y Xvid

Estos formatos fueron los que se utilizaban en la reproducción de películas en DVD por lo que la calidad ofrecida era muy alta. Los primeros DVD se editaron con DivX, éste comprimía los datos para disponer de más contenido. La calidad de audio era muy buena porque la compresión solo afectaba al vídeo.

Posteriormente, el codificador Xvid lo sustituyó convirtiéndose en uno de los sistemas preferidos por el usuario ya que funcionaba especialmente bien con archivos grandes ofreciendo una mayor compresión con una calidad similar.

codec divx

H.264

Este es uno de los estándares más utilizados en la actualidad por las ventajas y beneficios que ofrece. Es el resultado de la colaboración entre VCEG y MPEG donde se buscaba un sistema de compresión que permitiera tasas de transmisión inferiores a anteriores (MPEG-2 o MPEG-4) pero manteniendo la calidad y sencillez en la edición.

Desde el año 2003 que se creó actualmente es muy popular para transmitir vídeo en la red o subirlo a las plataformas de streaming como YouTube.

codec h.264

HEVC / H.265

El High Efficiency Video Coding, que también adopta la denominación técnica de H.265 se considera el sucesor del anterior H.264 y fue lanzado en 2014. Es un sistema que ofrece la misma calidad y compatibilidad con un mayor grado de compresión que su antecesor.

Es la evolución natural que ha supuesto la aparición de resoluciones en 4K y 8K, que necesitaban de una mayor calidad sin aumentar demasiado el ancho de banda necesario para las transmisiones en vivo o las plataformas de streaming.

codec hevc

AV1

El codificador AOMedia Video 1 salió a la luz en 2017 como uno de los compresores de vídeo que reducía el tamaño de los datos en un 30% de media sin que la calidad se viera apenas afectada. Además, está desarrollado en código abierto, por lo que está al alcance de cualquiera y es compatible con infinidad de dispositivos y reproductores.

La transmisión de vídeo permite que se pueda transmitir y reproducir con anchos de banda menores manteniendo un alto nivel de calidad, muy indicado para transmitir y publicar en redes sociales.

codec av1