Así se han disparado los lanzamientos de satélites y la basura espacial

El ser humano parece muy preocupado sobre el ecologismo en la Tierra. Sin embargo, lleva más de medio siglo lanzando cada vez más objetos a las órbitas terrestres bajas, donde no hay muchas restricciones y el auge de compañías privadas enfrascadas en misiones o tours espaciales no va a hacer sino aumentar el número de megaconstelaciones de satélites y más basura espacial todavía.

La comunidad científica está de acuerdo en que hemos alcanzado un punto de inflexión, donde los desechos seguirían aumentando incluso si cesaran todos los lanzamientos. Así está la situación a día de hoy.

9.900 toneladas de objetos en el espacio

La web SondasEspaciales cataloga el número de objetos que hay en el espacio, tanto los satélites que orbitan la Tierra como el número de objetos que se han quedado flotando a modo de basura espacial. Según los datos que recopila de las distintas agencias espaciales, actualmente hay un total de 5.843 satélites en activo y más de 9.900 toneladas objetos en el espacio en suma de ambos conceptos.

Número de satélites en el espacio 8.636
Satélites en activo ahora 5.843
Objetos en el catálogo SSN (> 10 cm) 31.430
Nº de eventos destructivos 630
Total de la masa de objetos en el espacio 9.900 toneladas
Objetos estimados >10 cm 36.500
Objetos estimados >1 cm y < 10 cm 1.000.000
Objetos estimados < 1cm 130.000.000

Según datos aportados por la NASA, actualmente alrededor de nuestro planeta hay más de 20.000 fragmentos de residuos que son de un tamaño mayor al de una pelota de béisbol. Pero no es solo eso, ya que también se encuentran en órbita más de medio millón de trozos de residuos que tienen las mismas dimensiones que una canica. Junto a todos estos trozos, también hay más de 100 millones de fragmentos menores de un milímetro de tamaño.

Toda esta basura espacial puede suponer un gran problema a la hora de realizar diferentes misiones espaciales. A la hora de hacer un despegue desde la Tierra, si un cohete pasa por una zona donde la concentración de basura es mayor, puede poner en riesgo la integridad de la nave y la seguridad de las personas que hay en su interior. Precisamente de ciertos eventos destructivos también han surgido miles de fragmentos de desechos.

Fecha Evento Objetos Fragmentos >10 cm
11 enero 2007 ASAT China FY-1C 3.500
10 febrero 2009 Impacto Cosmos 2251 1.668
15 noviembre 2021 ASAT Rusia Cosmos 1408 1.500
3 junio 1996 Explosión Cohete Pegasus Step-2 754
10 febrero 2009 Impacto Iridium 33 628
Febrero 2008 Explosión Cosmos 2421 509

¿Qué hacemos con la basura espacial?

Tras tantas décadas de acumulación de veloces residuos, en forma de etapas de cohetes gastadas, tornillos y trozos de pintura extraviados, desechos de motores cohete de propulsante sólido, satélites muertos o moribundos y fragmentos dispersos procedentes de las pruebas con misiles antisatélite (todos los cuales podrían dañar o destruir otros aparatos), las órbitas terrestres bajas están repletas de basura espacial.

Basura Espacial

Basura Espacial

La cifra parece que irá en aumento, pues estamos en pleno auge de las megaconstelaciones formadas por miles de satélites, como Starlink, una red de Internet de banda ancha desplegada por la compañía SpaceX, y otros muchos proyectos similares: ya se está desplegando otra megaconstelación de la empresa OneWeb, y el proyecto Kuiper de Amazon, que pretende crear una de hasta 3.200 satélites en un futuro próximo.

Se han probado otro tipo de mecanismos para tratar de reducir la cantidad de basura que hay orbitando la Tierra, como el uso de un satélite que actuaba como un imán y atraía hacia él los escombros. El uso de satélites robotizados que se encarguen de coger la basura espacial y desorbitarla es también una posibilidad.